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パソコンが消滅する?Windows8が示すパソコン時代の静かな終焉

 

 マイクロソフトは同社の基本ソフトの最新版である「Windows8」を26日、全世界で発売開始した。タッチ操作を前提としたユーザインタフェースを搭載するなど、全般的にタブレットPCを意識した設計となっており、従来のWindowsの概念とは異なる商品になっているのが特徴だ。

 マイクロソフトは全社をあげてプロモーション活動を行っているが、製品の評価はいまひとつだ。Widowns8の登場は、PCというハードウェアとマイクロソフトという会社が、ひとつの役割を終えたことを象徴する出来事となるかもしれない。

 マイクロソフトは創業以来、一貫してPC上で動作する基本ソフト(OS)を開発してきたメーカーである。次々と高機能を備えた新しいOSを投入することで、価格下落の影響を最小限に食い止め、極めて高い利益率を維持してきた。

 だがそれは、PCにビジネス用途としての巨大な需要があったこそ成立するビジネスモデルである。だがPCの性能が飽和してくると、ビジネス市場のユーザーは高いコストをかけて積極的に新しいモデルに乗り換えることはしなくなった。現在でもWindowsXPを使用している企業ユーザーは多い。
 2012年のPC出荷台数はなんと前年割れ。ネットバブルが崩壊した2001年に一時前年割れしたことがあったが、経済的な特殊要因がないにも関わらず市場が縮小するというのは、PCという商品が普及して以来、初めての異常事態である。

 一方、動きが軽快なコンシューマー市場のユーザーはここ数年で、一気にスマホやタブレットPCに流れている。だが両製品はOSを別途購入してハードにインストールするのではなく、すでにインストールされているものを家電の感覚で買ってくるものである。
 このような商品は、アップルやGoogleのようにサービスをセットにしてはじめて利益が出るものであり、ソフトウェア単体ではビジネスになりにくい。

 近い将来マイクロソフトは、アップルやGoogleといった、ハードウェア、ソフトウェア、サービスを一体化させた垂直統合メーカーと正面から戦うのか、地味で動きの遅いビジネス用途に専念するのか、あるいはその両方を狙うのか、重大な決断を迫られる時期がやってくる。

 アップルやGoogleに勝利できれば、同社の極めて高い利益率は維持できるだろうが、それはかなり危険なチャレンジである。一方ビジネス市場にシフトすれば、あまり儲からないフツーのメーカーに転落してしまう可能性が高い。両方を狙う作戦は、あまりにリソースがかかりすぎるため現実的ではない。

 業界関係者の中には、マイクロソフトが保有している巨額のキャッシュをフル活用して、アップルを買収するぐらいしか、同社に残された道はないなどと、冗談を飛ばす人もいるくらいだ。

 Windows8は、PC側の商品なのか?それとも、スマホ/タブレット側の商品なのか?アイデンティティを失っているかのように見えるWindows8の登場は、現在のマイクロソフトそのものを象徴しているのだ。

 - 社会, IT・科学

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