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マイクロソフトのトップ交代。ゲイツ氏は退任ではなく、実は現場復帰?

 

 米マイクロソフトは2014年2月4日、同社のナデラ上級副社長が最高経営責任者(CEO)に昇格する人事を発表した。創業者のビル・ゲイツ氏は会長を退任するが、同社の技術アドバイザーに就任する。かねてから注目されていた同社のトップ人事は、内部昇格という形で落ち着いたが、一部の関係者からは、ゲイツ氏は退任するのではなく、むしろ現場に復帰するとの見方が出ている。

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 同社はビル・ゲイツ氏が創業した企業であり、長く同氏がトップを務めてきた。ゲイツ氏の後を継いだバルマー氏はゲイツ氏のハーバード時代の同級生であり、内部昇格といっても、かなり創業社長に近い立場であった。
 今回のトップ人事はバルマー氏が退任を表明したことがきっかけだが、ゲイツ氏とバルマー氏は特別な存在であったことから、後任人事は難航し、一時は外部から著名経営者をスカウトする話も出ていた。結局は内部昇格という形に落ち着いたが、今回の人事で、初めて創業者とは縁のない人物が同社のトップに立つことになる。

 折しも同社はスマホ対応に出遅れており、体制の刷新が必要な時期に来ている。一般的には若い幹部にトップを譲り、今後の成長を加速させるという解釈になる。だが一部の関係者はこうした一般的な説に対して否定的だ。そのカギはゲイツ氏のアドバイザー就任にあるという。

 ゲイツ氏は今でこそ、夫妻で世界の慈善活動にいそしむセレブだが、かつては鬼ような形相でプログラミングと経営に邁進する狂気の起業家であった。周囲の人物、特に仕事ができない相手を口汚く罵るのは日常茶飯事で、同氏に罵倒され退任した幹部は数知れない。また結婚していると昇進に不利であると公言し、社員には24時間365日仕事に専念することを求めていた。

 しかし同社の規模が拡大し、世界的大企業に変貌するにつれ、そうしたヤンチャな社風はなくなり、いい意味でも悪い意味でも大人しい会社となった。またゲイツ氏自身が結婚したことで、本人の立ち居振る舞いも大きく変わったといわれている。

 このところ同社はスマホ対応で出遅れているが、こうしたスピード感の欠如は、大企業化とのトレードオフだったのかもしれない。だがゲイツ氏はセレブになったとはいえ、他人の後塵を拝する状態が耐えられない人物である。今回の会長退任とアドバイザーへの就任は、むしろ起業家時代のゲイツ氏に戻り、開発にゲキを飛ばす意向であることの表れだという。

 真偽の程は今後の同社の展開を見ないと分からないが、スマホ出遅れという評価とは裏腹に、同社の経営は絶好調である。
 同社が1月に発表した2013年10~12月期の決算は、売上高が前年同期比14%増の245億1900万ドル(約2兆5000億円)、純利益が同3%増の65億5800万ドルとなり、売上高は四半期ベースでは過去最高となった。企業向けサーバーソフトなど既存のビジネスが好調であることがその理由である。また約8兆円という途方もないキャッシュ(もしくはキャッシュ相当の金融商品)を保有しており、どのような大型買収や先行投資にも耐えられる財務体質を誇っている。

 もしゲイツ氏が噂通り、現場に「復帰」することになれば、同社の雰囲気も大きく変わってくるだろう。それが吉と出るか凶と出るかは誰にも分からないが、同社が大きく動き出すことだけは間違いない。

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